После максимума последнего сильного оледенения 21 тыс. лет назад (см. Последний ледниковый максимум, Last Glacial Maximum) климат северной части Евразии постепенно становился более теплым и влажным, в результате чего сильно сократилась область распространения холодных тундровых степей. А поскольку именно с этим ландшафтом были связаны мамонты, общая численность последних также радикальным образом уменьшилась. Остававшиеся же 6 тыс. лет назад популяции мамонта уже хотя бы в силу своей малочисленности были крайне уязвимы для любых неблагоприятных воздействий. К этому времени в районы, где обитал мамонт, уже проник человек, и хотя роль его в истреблении мамонта прямо не доказана, расчеты показывают, что даже не очень интенсивной охоты на этих крупных зверей было достаточно, чтобы довольно быстро полностью их уничтожить. Среди вымерших животных мамонты (Mammuthus primigenius) по своей популярности могут сравниться разве что только с динозаврами. Но мамонты при этом во всех отношениях нам ближе. Они, как и мы, млекопитающие, да и на Земле они обитали, в общем, совсем недавно - десятки тысяч лет назад. Последние же измельчавшие мамонты встречались на острове Врангеля всего 3,7 тыс. лет назад (Vartanyan S.L., Garutt V.E., Sher A.V. 1993. Holocene dwarf mammoths from Wrangel Island in the Siberian Arctic // Nature. V. 362. P. 337-340), то есть во времена, когда уже существовали развитые человеческие цивилизации. Вовсе не исключено, что на севере Сибири последних мамонтов добили первобытные охотники, но бесспорно и то, что в то время, когда люди добрались до этих мест, общая численность мамонта уже была невысокой. Даже незначительного усиления каких-либо неблагоприятных воздействий на остававшиеся малочисленные популяции было достаточно, чтобы они исчезли с лица Земли. Сокращение же общей численности мамонтов было связано прежде всего с изменением климата, который в конце плейстоцена - начале голоцена стал более теплым и влажным. При этом резко сократилась площадь территорий, занятых холодными степями, которые иногда называют "тундростепями" или даже "мамонтовыми прериями". Именно мамонт был одним из наиболее характерных травоядных животных этих своеобразных ландшафтов. В лесах, которые сменяли тундростепи по мере потепления, мамонты просто не могли прокормиться. Хотя общая картина исчезновения мамонта в Евразии специалистам понятна, количественных оценок протекавших процессов до недавнего времени практически не было. Однако сейчас они начали появляться. В частности, в последнем номере журнала PLoS Biology выходит статья (пока она есть только в онлайновом варианте), авторы которой - испанский исследователь Давид Ногес-Браво (David Nogu?s-Bravo) и его коллеги из Испании, Великобритании и США - связали распространение мамонта на севере Евразии с климатическими условиями, существовавшими там 126, 42, 30, 21 и 6 тыс. лет назад. Исследователи опирались на опубликованные материалы по 270 датированным находкам остатков мамонта, а также ставшие уже многочисленными палеоклиматические данные, характеризующие обстановку в тех местах, где встречались или могли встречаться мамонты. Для описания зависимости распространения мамонтов от климата было введено понятие климатической ниши, которую определяли как совокупность точек в пространстве трех координат: средней температуры самого холодного месяца, средней температуры самого теплого и среднегодового количества осадков. Оказалось, что "средняя климатическая ниша" мамонта характеризуется следующей комбинацией условий: температура самого холодного месяца -30,3°C, температура самого теплого месяца +14,5°C, среднегодовое количество осадков 240 мм. По частоте встречаемости мамонта в разных местах в разное время авторы выделили четыре степени благоприятности климата и определили общую площадь территорий, на которых поддерживались эти условия в тот или иной период (рис. 1). Очевидно, что между 126 тыс. (предыдущее межледниковье; см. Interglacial) и 6 тыс. лет назад ситуация менялась существенным образом - сначала территория с благоприятными для мамонта климатическими условиями увеличилась в размерах, а затем сильно уменьшилась. Карты, показывающие распределение этих территорий в разное время на протяжении конца плейстоцена - начала голоцена (рис. 2), позволяют оценить суммарную площадь пространства, в принципе пригодного для обитания мамонтов. А зная эмпирически определенную по современным млекопитающим зависимость плотности природных популяций от массы тела особей, можно было оценить и вероятную общую численность мамонтов. Эти расчеты авторы провели для двух разных вариантов плотности популяции: высокой - 4 особи на км2, и низкой - 0,1 особи на км2. Из графиков (рис. 3.) видно, что численность мамонтов в период между 42 и 21 тыс. лет назад сохранялась на высоком уровне, но затем она сильно уменьшилась, и 6 тыс. лет назад составляла не более 1 миллиона особей. Решающим было, конечно, резкое сокращение территорий, занятых подходящими для обитания мамонтов ландшафтами. За 36 тысячелетий площадь таких территорий уменьшилась на 90%. Появление в конце этого периода человека и его охота на мамонта могли легко довести популяции до полного исчезновения. Авторы обсуждаемой статьи рассчитали, что такой вариант возможен даже при совсем невысокой интенсивности охоты. Достаточно было убивать одного мамонта в расчете на одного человека раз в три года, чтобы свести на нет всю популяцию.