Янтарь - это застывшая и химически видоизменившаяся за миллионы лет смола древних деревьев. Многие образцы янтаря содержат инклюзы - остатки утонувших в смоле организмов или их фрагментов. Инклюзы обычно не сохраняют ни окраски, ни черт внутреннего строения ископаемых организмов, но сохраняют до мельчайших деталей особенности их внешнего строения. Палеонтологи описали по заключенным в янтаре остаткам множество видов насекомых и других ископаемых организмов. Но до недавнего времени успешно исследовать удавалось лишь инклюзы, содержащиеся в прозрачном янтаре. Между тем значительная доля янтаря из всех месторождений (в разных месторождениях разная) представлена непрозрачными образцами. Французские исследователи применили для изучения заключенных в непрозрачном янтаре ископаемых остатков один из методов рентгеновской микрорадиографии. Этот метод позволил им создать детальные трехмерные изображения невидимых инклюзов. Применение подобных методов даст палеонтологам возможность успешно работать с инклюзами, которые раньше были недоступны для изучения. Янтарь представляет собой застывшие и химически преобразовавшиеся за миллионы лет сгустки смолы древних деревьев. Смола позволяет деревьям защищать повреждения тканей от проникновения вредных насекомых и возбудителей болезней. Большие количества смолы могут выделяться, в частности, после того как у дерева ломается ветка, например от ветра. Выделившаяся смола постепенно застывает. Но застывшая смола - это еще не янтарь. Для того чтобы она стала янтарем, должно пройти несколько миллионов лет, и застывшая смола в это время должна находиться в определенных условиях. При этом содержащиеся в ней терпены и некоторые другие органические вещества образуют сложные полимеры, которые и составляют основу янтаря. Незрелый янтарь, то есть застывшая древесная смола, еще не превратившаяся в янтарь, называется копал (этот термин происходит от ацтекского слова, означающего "благовоние"). Во многих фрагментах янтаря содержатся ископаемые остатки древних организмов, некогда утонувших в древесной смоле. Такие остатки называют инклюзы ("включения"). Инклюзы прекрасно сохраняют форму, до мельчайших подробностей, хотя обычно теряют окраску, а их содержимое по большей части разлагается. По инклюзам описано множество древних живых организмов. Древнейшие инклюзы относятся к нижнему мелу (то есть к раннему этапу мелового периода, около 145-100 млн лет назад). Самые известные залежи янтаря находятся в Прибалтике и некоторых других районах Восточной Европы (балтийский янтарь) и в Доминиканской республике (доминиканский янтарь). Балтийский янтарь образовался, преимущественно, из смолы одного из древних видов сосны (Pinus succinifera), а доминиканский - из смолы одного из видов деревьев рода гименея (Hymenaea protera) семейства бобовых. Балтийский янтарь образовался в середине палеогена (периода, следующего за меловым, около 65-25 млн лет назад), а доминиканский - в начале неогена (следующего периода, 25-2 млн лет назад). По инклюзам из янтаря описано множество видов ископаемых организмов. Особенно часто встречаются в янтаре насекомые. Инклюзы нередко можно исследовать с помощью обычных световых микроскопов. Для этого достаточно хорошо отполировать образец янтаряНо янтарь, к сожалению, далеко не всегда бывает прозрачным. Во многих месторождениях значительная (нередко большая) часть янтаря представлена его непрозрачными разновидностями. До недавнего времени непрозрачные образцы янтаря было сложно, почти невозможно использовать в палеонтологических исследованиях. Инклюзы в таком янтаре не видны и, как и любые инклюзы, не поддаются извлечению. Проникнуть в тайны непрозрачного янтаря позволил метод пропускающей фазово-контрастной микрорадиографии (propagation phase contrast microradiography) - один из методов синхротронной рентгеновской микрорадиографии. Этот метод позволяет создавать трехмерные модели недоступных видимому свету объектов, просвечивая образцы высокоэнергетическими рентгеновскими лучами, испускаемыми синхротроном, и анализируя полученные изображения с помощью компьютера. Этот метод впервые применили для изучения инклюзов, содержащихся в непрозрачном янтаре, французские исследователи из Университета Ренна (Universit? de Rennes), столицы Бретани, и Европейского центра синхротронного излучения (European Synchrotron Radiation Facility) в Гренобле. Изучив с помощью этой методики около двух килограмм образцов непрозрачного янтаря из месторождений в низовьях реки Шаранты (Charente) на юго-западе Франции (этот янтарь образовался в середине мелового периода, около 100 млн лет назад), исследователи обнаружили и смоделировали более 300 инклюзов, представляющих собой ископаемые остатки различных насекомых, паукообразных и растений. Современные технологии позволяют не только рассматривать полученные трехмерные изображения на экране компьютера, но и "распечатывать" их, получая осязаемые пластиковые модели с помощью специального трехмерного принтера. Этот метод дает палеонтологам возможность работать с инклюзами, которые до недавнего времени были недоступны для изучения. Некоторые месторождения янтаря содержат преимущественно его непрозрачные формы. В частности, в низовьях Шаранты и в ряде других мест захоронения мелового янтаря доля непрозрачного янтаря составляет около 80%. Синхротронная микрорадиография делает доступными для детального изучения многие тысячи инклюзов, о существовании которых до недавнего времени можно было только догадываться.